Autoportrait artiste Parmigianino

Dans l'époque moderne, les artistes hommes et femmes se peignent au travail. Ceux-ci font leurs portraits dans leurs plus beaux habits et dans la meilleure pièce ou dans un atelier. En Europe au 15ème siècle, l'autoportrait était supposé en théorie utiliser un miroir. Les premiers miroirs utilisés étaient convexes, en introduisant des déformations que l'artiste parfois conservait.

En 1524, un autoportrait de l’artiste Parmigianino dans un miroir, montre le phénomène. Les miroirs permettent des compositions surprenantes comme le triple autoportrait de Johannes Gumpp en 1646, ou plus récemment celle de l’artiste Salvador Dalí. L’utilisation du miroir donnait souvent chez les peintres droitiers qui se représentaient l’impression de la main gauche et inversement.

triple autoportrait de Johannes Gumpp

Plus souvent, le visage peint est donc une image vue du miroir plutôt que celle que le reste du monde a vue. Avant 1960, la plupart des portraitistes comme Rembrandt montre une seule main, la main qui peint est laissée non peinte. Celui-ci a acheté un grand miroir vers 1652, après quoi ses autoportraits deviennent plus grands. En 1658, un grand miroir dans un cadre en bois a éclaté, en cours de transport dans sa maison; néanmoins, cette année-là, il a terminé son plus grand autoportrait « Frick ».

Frick de Rembrandt

On assiste à une limitation de la taille des miroirs jusqu'à ce que les progrès techniques soient réalisés en France en 1688. Les miroirs sont également restés très fragiles et les grands sont beaucoup plus chers. Environ 80 cm, cela semble avoir été la taille maximale jusque-là, à peu près la taille du miroir palais à Las Meninas.

Raison pour laquelle, la majorité des premiers autoportraits montrent des peintres à pas plus de demi-longueur.

Les autoportraits de plusieurs artistes contemporains modernistes étaient souvent caractérisés par la narration, souvent, mais pas strictement limités aux vignettes de la vie des artistes. Souvent, le récit ressemble à de la fantaisie, un jeu de rôle et même à de la fiction. En plus de Diego Velázquez, Rembrandt Van Rijn, Jan de Bray, Gustave Courbet, Vincent Van Gogh, Gauguin et Paul les artistes dont les autres autoportraits révèlent des récits plus complexes s’ajoutent aussi Pierre Bonnard, Marc Chagall, Lucian Freud, Arshile Gorki, Alice Neel, Pablo Picasso, Lucas Samaras, Jenny Saville, Cindy Sherman, Andy Warhol et Gilbert et George.

L'autoportrait est une forme très efficace de publicité pour un artiste, surtout bien sûr pour un portraitiste. L’artiste Dürer n'était pas vraiment intéressé par les portraits dans son commerce, mais il fait bon usage de ses extraordinaires autoportraits.

Au cours de sa période de succès, l’artiste Rembrandt a fait sa vie principalement grâce à l'art du portrait, et comme Van Dyck et Joshua Reynolds, beaucoup de ses portraits étaient certainement destinés à la publicité de ses compétences. Avec l'avènement des spectacles réguliers de l'Académie, de nombreux artistes ont cherché à produire des autoportraits mémorables pour faire une impression sur la scène artistique.